Hoe ook je Prius de planeet pijn doet

Robert Scoble, Flickr.com
Robert Scoble, Flickr.com

Hybride auto’s, zoals de Toyota Prius, zijn minder milieubelastend dan gewone auto’s. Ze hebben een lagere CO2-uitstoot en verbruiken relatief weinig brandstof, ook tijdens ritjes in de stad. Toch heeft zelfs een auto als de Prius zijn weerslag op de planeet. In een Prius worden namelijk tot acht verschillende zeldzame aardmaterialen gebruikt. Het probleem? Zeldzaam aardmateriaal komt van nature vooral voor met thorium en uranium, twee radioactieve elementen.

Zeldzaam aardmateriaal en groene technologie
Er zijn 17 zeldzame aardmaterialen. De materialen zelf zijn niet echt zeldzaam, het komt wel zelden voor dat ze in exploiteerbare hoeveelheden gevonden worden. de vraag naar zeldzaam aardmateriaal is groot; het materiaal speelt een essentiële rol in groene technologie en wordt gebruikt om windmolens te laten draaien, uitlaatgassen te verminderen en LED-verlichting te ontwikkelen.

Tot 2010 was 97% van de wereldproductie aan zeldzaam aardmateriaal afkomstig uit China. Eind 2010 besloot China de export van zeldzaam aardmateriaal met 35 procent te verlagen, om de materialen zoveel mogelijk voor eigen fabrikanten te houden. Het gevolg: de prijs ging omhoog en landen als de Verenigde Staten heropenden hun mijnen. Met alle gevolgen van dien.

Radioactief afval
Het gevaar van zeldzaam aardmateriaal zit vooral in de winning en verwerking. De radioactieve stoffen die vrijkomen bij de winning van zeldzaam aardmateriaal dienen goed opgeslagen te worden, om besmetting van het grondwater of de lucht te vermijden. Hetzelfde geldt voor de harde zuren die tijdens het raffineren gebruikt worden. In 1992 ging het al eens goed mis: een mijn van Mitsubishi kreeg te maken met een grootschalig lek. Nadien steeg het aantal geboorteafwijkingen in omliggende dorpjes aanzienlijk en werden er binnen vijf jaar acht gevallen van leukemie geconstateerd. Bijna twintig jaar en 100 miljoen dollar verder werkt Mitsubishi nog steeds aan het oplossen van de gevolgen van het lek.

Groene(re) alternatieven
Experts zijn het over één ding eens: zeldzaam aardmateriaal is nodig, maar de winning en verwerking kan beter. Daarnaast moet kritisch gekeken worden naar de toepassing. In duurzame, milieuvriendelijke auto’s is het gebruik van zeldzaam aardmateriaal niet voor de hand liggend. Voor autofabrikanten als Toyota is dit een reden om een nieuwe richting in te slaan. Het bedrijf werkt op dit moment aan een nieuw type motor, waarvoor helemaal geen zeldzaam aardmateriaal nodig is. Deze motor wordt nog lichter en efficiënter dan de motor die op dit moment in de Prius gebruikt wordt. Naar verwachting zal de nieuwe motor vanaf 2012 in productie worden genomen; milieuliefhebbers kunnen dan met een gerust hart weer in de Prius stappen.

Bronnen: PopularMechanics.com, Hybridcars.com, MotherJones.com

Lees ook:
Duurzaam ondernemen. Dat levert op.
Dit gaat het kabinet doen met de bijtelling van zuinige auto’s
Nieuwe auto kopen of de oude houden: wat is beter voor het milieu?

Advertisement

One comment

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Verplichte velden zijn gemarkeerd met *